Wednesday, February 20, 2013

Thai Spirit Houses and Red Fanta


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The first time I saw a Thai spirit house was in a place very far away from Thailand, it was in Rio de Janeiro, Brazil.  A couple of friends who used to live in Koh Samui, brought their beautiful wooden spirit house all the way to South America and have taken it to other countries since. They told me how the spirit houses are meant for the spirits that dwell the areas where living people make their homes. I found it quite interesting, a little romantic even and kept the whole idea of it in the back of my mind. And then a few years later we found ourselves here in Thailand where the spirit houses are as common as broken tail cats. 

"Do Ghosts like drinking Red Fanta or what?"

Outside our building
Hotel Phranakorn
























In  front of every house, every business, every building in Bangkok and the rest of Thailand, you will find a spirit house, be it wood, or cement or ceramic, green, white, blue or even sculpted glass. They come in all sizes and resemble temples or traditional Thai houses. Whenever any kind of building is constructed, there has to be a spirit house set up with it, to shelter the spirits that live on that land. Normal houses have small spirit houses, apartment buildings have bigger ones and hospitals have huge ones! Inside and around the house there are little figurines of people, ceremonial dancers, animals and even furniture.

After months of wondering around and seeing plenty of little houses with offerings of fruit and coconuts and flowers and candles and incense, I realized that the most common offering was actually red strawberry Fanta! (opened and with a straw, of course) I sure found that quite bizarre, but then I understood, or at least I think I did. When you eat all that spicy Thai food and are feeling like your mouth is burning, red Fanta simply cuts that fire down to nothing and yum does it taste good. Who knows…maybe the spirits like that too.


por el barrio
jardin del edificio























And so….I did some research. I delved into Thai spirit history and learned that Thais are not only Buddhists, but they are also historically Animistic, meaning that they worship spirits, and believe in all types of ghosts, which they call Phi. They believe in lots of different Phis, there are a whole bunch of them, separated into the ghosts of dead humans and the spirits of other living things like the earth or the trees.

Typically, the spirit houses are for the earth spirits that live on that piece of land and for any humans that might have died in the vicinity and were never reborn. Every morning, the persons that live or work in the area where the spirit house is, gives an offering of food or flowers and a reverential Wai (traditional Thai greeting that involves a bow with both hands joined at the chest) to appease the spirits and keep them happy. Thais believe that spirits can be good, evil, violent or mischievous and by giving them food, flowers and red fanta, they will not bother, and rather protect the living who take care of their little houses.

A big white one
A modern one
























As I was getting this post together and organizing a nice collection of photos, a friend who lives in an Artist Community outside of the city told me that a previous artist resident had totally flipped with all the spirit houses and started stealing them! He eventually had about 40 different stolen houses piled up in the garden of the studio. I wonder how many spirits he angered by doing that! The Thai workers and artists in the community were freaking out over what the guy had done and finally managed to return some houses and others had to be left in a “spirit house cemetery” (I still have not found one of these, but I did find one for Chinese house shrines, its similar and there´s a photo), and a ritual was made for forgiveness and many red fantas were given as gifts.

UPDATE April 2015
We saw plenty of spirit house cemeteries in Phuket. One every mountain top next to the road, and under old banyan trees. They are very magical places and have a lot of energy surrounding them.

A chinese shrine cemetery





A LOS FANTASMAS LES GUSTA TOMAR FANTA ROJA?

La primera vez que vi una casita de espiritus Tailandesa fue en un lugar muy lejos de Tailandia, fue en Rio de Janeiro en Brazil. Un par de amigos que anteriormente vivían en Koh Samui tenían una casita de madera muy linda que los acompañaba a todas la casas donde vivían. Ahora la tienen en Indonesia. Ellos me contaron como esas casitas  sirven para que allí vivan los espíritus del lugar donde se construyo el hogar de los vivientes. Me pareció interesante y hasta un poco romántico y  lo guarde en el fondo de mi memoria. Hasta que ahora, varios años después nuestra familia se encuentra en Tailandia y las casitas de espíritus son tan comunes como los gatos con cola mocha.

Afuera de cada casa, cada negocio, y cada edificio en Bangkok y todo el resto de Tailandia, encontrarás una casita de espíritus, tradicionalmente de madera pero también hay de cemento, de cerámica, pintada de verde, de azul, de rojo, esculpida con vidrio y hasta con mosaicos de espejo. Hay de todos los tamaños y en diseño se parecen a las casas tradicionales Tailandesas o a lo templos. 




some have tables for the offerings
in chinatown























Cuando cualquier tipo de edificio es construido, es imperativo que se construya una casita de espíritus para acompañar y así darles un lugar especial a los espíritus que viven en ese terreno. Las casas normales tiene casitas pequeñas, edificios de departamentos tienen unas mas grandes, y los hospitales tienen unas gigantes! Dentro y alrededor de la casita se ponen unos muñequitos de personas, familias, bailarines ceremoniales, animales y hasta muebles.

Después de meses de pasear por las calles de la ciudad y ver muchas y muchísimas casitas de espíritus, con ofrendas de comida y fruta y cocos y velas y incienso, me di cuenta que la ofrenda mas común era la Fanta roja, abierta y con cañíta. De hecho me pareció locaso, pero luego entendí, o por lo menos creo que entendí. Cuando comes la comida picante Tailandesa y tu boca esta que se prende fuego, un trago de Fanta roja simplemente te apaga el incendio y es taaan rica. Quien sabe, quizás a los espíritus también les gusta eso.


Entonces, me puse a investigar. Me empape en la historia de los espíritus Thais y aprendí que los Thais no son solo Budistas sino también Animístas, osea que veneran a los espíritus y creen en todo tipo de fantasmas, a los que les llaman Phi. Creen en muchos diferentes  Phis, y hay de muchos cualidades, mayormente los fantasmas de personas que han muerto y de los espíritus de otras cosas vivientes como la tierra y los arboles.




zebra offerings
next to a sacred tree






















Típicamente las casitas de espíritus son para que vivan los espíritus de la tierra que ya existían en el terreno antes de que se construyera la vivienda o el negocio, o para proteger al espíritu de algún humano que haya muerto por allí cerca y no haya sido renacido. Todas las mañanas, las personas que viven o trabajan con esa casita cerca, les dan ofrendas de comida, bebida, flores, incienso, velas, Fanta roja y un Wai reverencial (es el saludo tradicional que involucra una inclinada de cabeza con las manos juntadas a la altura del pecho) para mantenerlos contentos y tranquilos. Los Tailandeses creen que los espíritus pueden ser buenos, malos, violentos o traviesos y al darles ofrendas, no molestaran a los vivos y  mas bien los cuidaran y les darán buena fortuna por cuidar su casita.

Mientras armaba este post que no se porque me demore tanto, y mientras organizaba las fotos, una amiga que vive en una comunidad de artistas fuera de la ciudad me contó que hace un tiempo hubo un artista Frances que flipeó con lo de las casitas y  empezó a robárselas de todos los alrededores de la residencia. Eventualmente junto como 40 casas amontonadas en el jardín del taller. 

Me pregunto  a cuantos espíritus habrá molestado haciendo eso!? Los trabajadores y artistas Thais de la comunidad se empezaron a asustar con lo que había hecho el Frances y finalmente lograron devolver algunas de las casitas y otras tuvieron que irse a un "cementerio de casitas de espíritus", y se tuvo que hacer un ritual especial para pedir perdón y se ofrecieron muchas Fantas rojas.